Глобальный связной: как французский стартап собирается изменить мир

Глобальный связной: как французский стартап собирается изменить мир

Forbes Украина

Под моросящим мартовским дождем Людовик Ле Моан поднимается на крышу публичной библиотеки Сан-Франциско. Задача 52-летнего француза – проверить полутораметровую стойку, на которой смонтированы небольшая антенна и коробка размером с портфель для бумаг. Это одна из 22 базовых станций, которые Sigfox – стартап Ле Моана – установил по всему городу. Примерно 6000 таких же стоек смонтированы в 18 странах мира. Компании предстоит решить невероятную задачу: до конца года создать беспроводную сеть, охватывающую как минимум сотню американских городов, а позже и всю планету.

Строительство глобальных беспроводных сетей – масштабные инфраструктурные проекты, которые длятся годами и стоят миллиарды долларов. Реализовать их под силу лишь богатым телекоммуникационным корпорациям вроде AT&T или Verizon. Стартап Ле Моана, привлекший у инвесторов $150 млн, задумал нечто иное.

Если беспроводные сети гигантов сотовой связи можно сравнить с судоходными каналами или городскими водопроводами, то Sigfox строит что-то вроде системы капельного орошения. Ее оборудование передает данные крошечными порциями по 12 байт за сеанс связи – слишком медленно даже для того, чтобы загрузить приложение на смартфон в сколь-нибудь разумный срок. Зато этого вполне хватает на передачу информации о местоположении гаджета, сигналов тревоги или показаний различных датчиков.

Технология Sigfox предназначена не для телефонов, а для нового поколения устройств категории «интернет вещей» (the Internet of Things, IoT. – Forbes). Возможно, в ней и кроется ключ к манящему, но все еще туманному будущему, в котором миллиарды устройств – умных ламп, бытовых термостатов, промышленных датчиков, медицинских сенсоров, метеорологических приборов и бессчетное количество другой электроники – объединятся в огромную сеть. Интернет вещей может повысить эффективность производства, ускорить логистику, осуществить революцию на транспорте, улучшить качество здравоохранения, помочь в решении экологических проблем и автоматизировать наши дома.

«IoT – бизнес не для традиционных операторов сотовой связи, – говорит Ле Моан с сильным французским акцентом. – Они считают, что «интернет вещей» естественным образом вписывается в их модель. Но для IoT требуется нечто новое». И Ле Моан, похоже, прав. Оборудование традиционных сотовых сетей дорого стоит, потребляет чересчур много энергии и слишком сложно в эксплуатации, чтобы использовать его для подключения миллиардов новых гаджетов с низким энергопотреблением, которые должны появиться через несколько лет.

«Интернет вещей» объединит в огромную сеть миллиарды устройств

«Все мы слышали истории о том, как дорого обходится подключение к интернету тех устройств, которые раньше для этого не предназначались.Но сейчас вопрос стоит иначе: как объединить в сеть вообще все? – поясняет вице-президент аналитической компании Current Analysis Питер Ярич. – Стоимость сотовой связи очень усложняет эту задачу».

Sigfox планирует потратить на создание своей системы в разы меньше, чем обошлось бы строительство мобильных сетей 3G или LTE. Она передает радиосигнал в бесплатном диапазоне частот, на который не требуется лицензии. Подключение большой партии устройств и их работа в сети будут стоить всего $1–2 в год. А поскольку радиопередатчики IoT потребляют очень мало энергии, одной крошечной батарейки им будет хватать на пять лет.

Sigfox начала строить свою сеть в 2012-м. Клиентов у компании, расположившейся в одном из пригородов Тулузы, на юго-западе Франции, пока мало. Но их количество стабильно растет, а главное – стартап поддержали несколько тяжеловесов. Шведская охранная фирма Securitas Direct, например, использует сеть Sigfox как резервное соединение для систем сигнализации. Южнокорейский гигант Samsung встроил радиомодули Sigfox в новые микросхемы для IoT-устройств. Французская Otio, которая производит оборудование для умного дома, снабдила передатчиками Sigfox миллион детекторов дыма.

Большие возможности стартап видит в сферах промышленного производства, сельского хозяйства и добычи полезных ископаемых. Его радиомодули можно использовать, например, в сенсорах влажности и удобренности почвы на фермах либо в датчиках вибрации на буровых вышках.

Сегодня к сети Sigfox подключены только 7 млн устройств. Каждое приносит стартапу около $1 в год, поэтому в прошлом году он показал всего $13,5 млн выручки. Но как только сеть станет глобальной, бизнес мгновенно пойдет в гору, считает Ле Моан. Предприниматель уверен, что к 2020 году только во Франции компания будет зарабатывать ежегодно $100 млн.

Ле Моан и его партнер, инженер Кристоф Фурте, основали Sigfox в 2010-м. До этого Ле Моан уже пробовал себя в бизнесе IoT. Его стартап Anyware Technology предлагал компаниям помощь в подключении различных устройств к облачным платформам. Но рынок оказался крошечным и незрелым: «10 лет назад все думали, что сегодня в сеть будут объедены миллиарды устройств. Но этого не произошло – не было нужной технологии», – рассказывает Ле Моан.

С будущим партнером Фурте познакомился через коллегу из компании Freescale Semiconductor, в которой он проектировал микросхемы беспроводной связи. Фурте разработал технические спецификации для сети Sigfox, но его не слишком заботила ни бизнес-модель, ни планы развития. К тому времени Ле Моан стал соучредителем компании Goojet (ныне – Scoop.it) и работал в ней операционным директором. Его настолько захватила предложенная Фурте технология, что придя домой после встречи с инженером, он заявил супруге, что собирается изменить мир. «Я был так взволнован, что неделю почти не спал», – вспоминает бизнесмен. Вскоре партнеры основали Sigfox.

Рынку не терпится получить альтернативу сотовой связи

Ле Моану удалось заинтересовать концепцией Sigfox несколько влиятельных инвесторов, в том числе испанский телеком-гигант Telefonica и венчурные подразделения Intel и Samsung. Предприниматель планирует привлечь еще $200–300 млн и надеется, что через несколько лет Sigfox выйдет на биржу. Дополнительные деньги – топливо, необходимое молодой компании для быстрой экспансии. Но не дремлют и конкуренты: стартапы вродеIngenu и участники отраслевого альянса LoRa, возглавляемого американским производителем микросхем Semtech, который лицензирует свою технологию другим компаниям. «Рынку не терпится получить альтернативу сотовой связи, – рассказывает гендиректор Ingenu Джон Хорн, ветеран отрасли беспроводных телекоммуникаций, прежде возглавлявший IoT-подразделение оператора T-Mobile. – Она слишком дорога, быстро разряжает аккумуляторы гаджетов, не очень хорошо работает в зданиях». Хорн высоко ценит Sigfox как первопроходца в сегменте энергоэффективных сетей дальнего радиуса действия (LPWAN), но сдавать рынок конкуренту не намерен.

Не собираются отступать и телекоммуникационные гиганты. Маржинальность бизнеса операторов сотовой связи страдает от высокой конкуренции. Отрасль ищет альтернативные источники дохода, помимо смартфонов, и пытается разрабатывать беспроводные чипы, потребляющие меньше энергии. Но их продукты появятся только через несколько лет, а Sigfox, Ingenu и LoRa готовы действовать уже сейчас.

«Гонка продолжается, – говорит Ярич. – Традиционные операторы мобильной связи разрабатывают технологию для рынка IoT. Сотовые и LPWAN-сети вполне способны сосуществовать. Но есть ли на рынке место для трех или четырех технологий LPWAN, выполняющих одну и ту же роль? Вряд ли». Вот почему Ле Моан так спешит: ему нужно, чтобы глобальная сеть Sigfox появилась первой.

посмотреть на Forbes Украина